В PHP существует такой оператор, как оператор исполнения, он нужен для того чтобы выполнять команды ОС и использовать результат этого выполнения.

Любая строка, которая заключена в обратные апострофы — ` считаются как команда ОС. Например:

<?php
$d = `dir d:\\`;
echo $d;
?>

Как результат вы получите список директорий диска D.